DU GENE AU NEURONE, DU CERVEAU A LA CONSCIENCE

LE CONTEXTE : UN DEFI CROISSANT

Organe mystérieux et fascinant, le cerveau est probablement l’objet le plus complexe que nous connaissons. Il gouverne nos actes et détermine tant la conscience que nous avons du monde que de nous-mêmes.

Comprendre les multiples fonctions qu’il assure à l’état normal est indispensable à la recherche de moyens thérapeutiques pour les maladies du système nerveux.

Ces maladies du cerveau touchent 2,9 millions de personnes en Belgique et constituent un défi majeur pour la société. Elles affligent les plus âgés de lourds handicaps, perturbent le développement et l’apprentissage des enfants et adolescents, et entravent une vie indépendante et intégrée dans la société.

Le tribut payé à ces affections dépasse ainsi de très loin le seul coût de leur prise en charge médicale : en Belgique, le coût total des maladies neurologiques ou psychiatriques, dont les plus fréquentes sont la maladie d’Alzheimer, la migraine, les addictions, la dépression, l’épilepsie et la maladie de Parkinson, est estimé à 10,6 milliards d’euros par an. En Europe, elles engendrent 35% des dépenses attribuées à l’ensemble des pathologies.

Statistiques - Maladie du cerveau

LE PROJET : UN INDISPENSABLE REGROUPEMENT DES CHERCHEURS EN NEUROSCIENCES

Face aux difficultés à détecter les symptômes précoces des maladies cérébrales et à l’insuffisance des moyens thérapeutiques actuels, un effort massif est indispensable pour diagnostiquer et traiter ces maladies. L’ULB fait le choix d’une approche novatrice: associer sciences humaines et sciences exactes, sciences cliniques et fondamentales, dans une perspective résolument interdisciplinaire visant à intégrer tous ces axes de recherche au sein d’un Institut Fédérateur des Neurosciences— de la génétique à la psychologie, de la neurobiologie à la neurologie. Encore absentes en Belgique, des initiatives isolées de ce type se développent au sein des institutions scientifiques les plus prestigieuses au monde, par exemple le Picower Institute du MIT aux Etats-Unis ou le Brain and Mind Institute de l’Ecole Polytechnique à Lausanne.

LES ATOUTS DE L'ULB : UNE TRADITION D'EXCELLENCE EN NEUROSCIENCES

Depuis de nombreuses années l’ULB entretient une tradition d’excellence dans divers domaines des neurosciences.

> Ses chercheurs sont à l’origine de grandes découvertes.

> Les Neurosciences sont étudiées au sein de plusieurs facultés : médecine, sciences de la motricité, sciences, psychologie ; et d’un hôpital académique : Erasme

> L’ULB dispose d’un ensemble unique de techniques et d’outils d’exploration du cerveau: imagerie par résonance magnétique, magnétoencéphalographie, microscopie multiphotonique, gamma knife, pour n’en citer que quelques uns.

LES GRANDES DECOUVERTES ULB RECENTES

1995: nouvelles méthodes d’analyse des processus de reconnaissance de la parole

1996: identification d’un premier gène responsable de neurodégénérescence chez l’homme

1999: découverte du rôle clé du récepteur au cannabis dans la fonction cérébrale

2001: mise en évidence des liens entre l’apprentissage et la conscience

2004: nouveaux traitements des tumeurs cérébrales grâce au guidage par neuroimagerie

2008: génération de cortex cérébral à partir de cellules souches

2009: identification de circuits neuronaux impliqués dans la dépendance aux drogues

2009: bases neurales des variations interindividuelles de performance au cours de la journée

NOTRE OBJECTIF : L'EXCELLENCE ET LE LEADERSHIP

Notre objectif est d’étudier le cerveau sain et ses maladies dans sa globalité, grâce à la fécondation croisée des sciences cognitives, cliniques, cellulaires et moléculaires, et aux techniques d’observation et d’expérimentation de pointe adaptées aux différents niveaux de la complexité cérébrale. Le projet de l’Institut Fédérateur des Neurosciences a pour objectifs de:

> Générer une masse critique en ressources humaines et technologiques

> Etablir de nouvelles synergies entre chercheurs d’horizons différents

> Développer une approche intégrée pour découvrir de nouveaux mécanismes et de nouveaux traitements

LES GRANDS PRIX ULB

Prix quinquennal du FNRS sciences humaines: P. Bertelson (1996)

Prix Francqui sciences biologiques et médicales: M. Parmentier (1999)

Prix quinquennal du FNRS sciences biomédicales cliniques: J. Brotchi (2000)

Prix Fonds International Wernaers pour la Recherche et la Diffusion des Connaissances: R.

Kolinsky et J. Morais (2001)

Prix Fondation Clerdent pour les maladies neurologiques: P. Vanderhaeghen (2008)

LES PROJETS CONCRETS : DES RECHERCHES MULTIDISCIPLINAIRES POUR RESOUDRE LA COMPLEXITE CEREBRALE

La Fondation ULB apportera son soutien à des projets visant à comprendre les grandes problématiques du cerveau et à y apporter des solutions novatrices. Elle entend encourager les approches multidisciplinaires qui seules permettront de mener à bien ces recherches de pointe dont les implications sont cruciales pour de nombreuses maladies neurologiques. Deux grands axes de recherche seront privilégiés: les troubles de l’apprentissage et les maladies neurodégénératives.

> Les troubles de l’apprentissage sont présents dans de nombreuses maladies neurologiques de l’enfant et de l’adulte, depuis les retards mentaux jusqu’à certaines formes d’épilepsie et de démence, mais leurs mécanismes restent largement incompris. Dans une perspective multidisciplinaire, les équipes de l’ULB recherchent les altérations génétiques qui sont associées aux troubles de l’apprentissage et du développement des fonctions cognitives, tout en modélisant les mécanismes neuronaux de ces maladies par l’utilisation de cellules souches pluripotentes. Ces mêmes gènes sont étudiés au niveau de l’organisme entier dans des modèles transgéniques animaux, en intégrant études comportementales et analyses de l’activité neuronale. Enfin, la combinaison de la neuroimagerie fonctionnelle et des approches neuropsychologiques chez l’homme offre des opportunités uniques pour élucider les mécanismes cérébraux qui sous-tendent l’apprentissage et ses troubles.

> De même, la recherche sur les maladies neurodégénératives doit se développer selon plusieurs axes. D’abord, en identifiant les gènes qui prédisposent aux maladies neurodégénératives, en identifiant leurs marqueurs biologiques, et en élucidant leurs mécanismes physiopathologiques dans des modèles cellulaires et animaux. Dans ce cadre, les recherches sur le développement cérébral et la biologie des cellules souches nous permettront de mieux comprendre les phénomènes qui mènent à la dégénérescence, tout en offrant des perspectives d’action pour favoriser la réparation des lésions cérébrales. Le recours aux techniques de neurophysiologie, de neuropsychologie et de neuroimagerie fonctionnelle permettra de déterminer les liens entre pathologies cellulaires et moléculaires et les atteintes des fonctions neurologiques.

3 axes interconnectés et les réseaux de chercheurs

LE PROGRAMME DE LA FONDATION EN SCIENCES DU CERVEAU : LE SOUTIEN DE DEUX VOLETS MAJEURS

Le programme que la Fondation ULB entend soutenir comprend deux volets majeurs :

1. La création d’une nouvelle Chaire et d’un nouveau laboratoire

La création d’une chaire spécifique consacrée à l’étude à l’échelle neuronale du fonctionnement global des circuits cérébraux, permettra de faire le pont et créer des synergies entre les équipes travaillant d’une part sur les axes cellulaire-moléculaire et d’autre part sur l’axe cognitif.

Cette chaire visera à attirer un chercheur de renommée internationale à qui sera confiée la direction d’un nouveau laboratoire et d’une nouvelle équipe pluridisciplinaire dans ce domaine.

2. Le recrutement de nouvelles compétences interdisciplinaires au sein des équipes existantes

Le recrutement de personnel scientifique (doctorants et post-doctorants, ingénieurs et technologues) hautement qualifié en neurosciences viendra compléter les profils manquants à l’interface des équipes existantes et leur assurera des moyens compétitifs de collaboration et de fonctionnement.

LE FINANCEMENT DES PROJETS


Coût opérationnel Investissement
VOLET 1 : NOUVELLE CHAIRE ET LABORATOIRE 450 000 €/AN
(récurrent)

Création de la Chaire 100 000 €/an
Frais de mise en place et de démarrage d'un nouveau laboratoire
1 000 000 €
Salaires de la nouvelle équipe 350 000 €/an
VOLET 2 : LE RECRUTEMENT DE NOUVEAUX TALENTS ET COMPETENCES 1 050 000 €/AN
(récurrent)

Salaires (chercheurs et techniciens) 750 000 €/an
Budget de fonctionnement 300 000 €/an

Ces deux volets représentent un financement annuel de 1.5 million €/ an sur une période de 4 à 5 ans et un budget d’investissement de l’ordre de 1 million €. Le volet 2 n’est pas indispensable à la bonne réalisation du volet 1 mais permettrait d’amplifier significativement son impact Ce projet fera par ailleurs l’objet d’une demande de financement auprès d’autres sources privées et publiques.